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Noticias espaciales

Eduardo Mirón López


Para los lectores habituales de mis artículos no será ninguna sorpresa que el artículo de hoy trate de las últimas noticias en exploración espacial porque saben que es un tema recurrente para mí. Estos descubrimientos no tienen tanta repercusión como a mediados del siglo pasado, y es que las grandes potencias ya no están dispuestas a dedicar indecentes cantidades de dinero a estos proyectos. Es algo fácil de entender con los problemas económicos que preocupan al mundo, pero también es cierto que la exploración espacial es el futuro, si es que queremos tener alguno. Pero sobre todo es un campo de la ciencia y la tecnología apasionante.

Hace unos meses dediqué un artículo a la misión Rosetta coincidiendo con la consecución de un hito para la exploración espacial: posar una sonda en un cometa. Para los que recuerden la noticia, la sonda se llamaba Philae y tuvo un aterrizaje movido. Rebotó varias veces y terminó posándose en un punto del cometa donde recibía poca luz solar. Esto supuso que al poco de llegar se tuviera que tomar la decisión de mandar a Philae hibernar con la esperanza de despertarlo cuando el cometa estuviera más cerca del Sol y las pocas horas de luz bastaran para cargar sus baterías por llegar más energía. No tenía buena pinta porque cuando los cometas se acercan al Sol ellos también reciben más energía y en gran parte están formados por cristales de hielo, que dejan de ser hielo y forman unos “geisers” tan espectaculares como peligrosos para el pequeño Philae. Por tanto existía la duda de cómo estaría la sonda (si es que estaba) cuando pudiera despertar de nuevo.

Afortunadamente Philae despertó hace un par de semanas después de no tener noticias de él en siete meses. Realmente debe llevar activo más tiempo, porque ha mandado datos más antiguos, pero tardó en poder llamar a casa y mandar los datos. El equipo se afana ahora en recuperar los datos y comandar nuevas tareas a Philae porque Rosetta (el módulo que orbita en torno al cometa) ha detectado agua líquida en la superficie y eso quiere decir que el cometa empieza a despertarse también.

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Otra noticia, esta más reciente, fue el proyecto LightSail. Las velas solares tuvieron su artículo hace un mes más o menos. Entonces se acababa de poner en órbita el módulo LightSail-A (fue el pasado 20 de mayo para ser exactos). La misión siguió su curso y el siete de junio se desplegó la vela y durante los siguientes días se recabaron todos los datos posibles. La aventura de LightSail-A acabó el 14 de junio cuando se desintegró al re-entrar en la atmósfera (no fue un accidente, era lo que estaba programado). Ahora quedan muchas horas de trabajo procesando la información obtenida. Volveremos a tener noticias de este proyecto cuando el año que viene se lance una segunda sonda, mayor y con objetivos más ambiciosos. De momento nos queda la imagen de la vela tomada por la sonda.

Pero para cerrar este artículo me queda un tema del que llevo tiempo queriendo hablar: Ceres. Ceres es un cuerpo celeste bastante pequeño orbitando en torno al Sol entre las órbitas de Marte y Júpiter, siendo su superficie del tamaño de la de Argentina. Es rocoso, pero desde hace un año se sabe que contiene gran cantidad de agua helada. Se descubrió en 1801 y desde entonces siempre ha habido polémica sobre cómo considerarlo: primero fue cometa, luego planeta, más tarde asteroide y desde 2006 planeta enano (el más enano de los enanos, todos los demás en esta categoría son ostensiblemente mayores).

La misión que ahora ha visitado Ceres se llama Dawn y ha tenido una historia convulsa desde su inicio. La NASA la canceló y recuperó varias veces, no tenía unos objetivos claros… finalmente en 2006 y gracias a que el contratista decidió hacerla como un I+D y no sacar beneficio, la NASA decidió dar cumplimiento a la misión. Como objetivos se pusieron estudiar Vesta y Ceres, dos protoplanetas relativamente cercanos y nunca antes visitados por sondas. Ceres sería el final de la misión.

Ceres

La sonda Dawn llegó primero a Vesta y en el trayecto hasta Ceres sufrió varias averías en su propulsión que casi acaban prematuramente con la misión, pero llegó renqueante y tomó las primeras fotografías de Ceres el uno de diciembre del pasado año. Las primeras imágenes no revelaban nada especialmente interesante, pero desde febrero en que la sonda bajó a menos de 145000 km de distancia de Ceres saltó la sorpresa. Ceres aparecía como una esfera gris, pero en uno de sus cráteres había un punto muy brillante. ¿Era hielo, cristales, otra cosa? No se sabía, habría que esperar a verlo más de cerca. Lo cierto es que brillaba desde varios ángulos y era el único punto de esas características en toda la superficie. Existe hasta una votación online sobre qué es. La última foto está tomada hace unos días a 4400 km de la superficie y en ella se puede ver que lo que inicialmente parecía un único punto son en realidad unos pocos, siendo el mayor de ellos de unos 9 km de ancho. Y es que el pequeño planeta más propio de El Principito que de la carrera espacial está dando mucho que hablar.

Continúa el camino...
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