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Misión Rosetta

Eduardo Mirón López
@EduardoMironLpz


Mientras escribo estas líneas un módulo de 100 kilos de peso ha hecho historia al ser el primer objeto creado por el hombre en posarse en un cometa. Se llama Philae y a las 9:35, hora española, del 12 de noviembre de 2014 se separó de la sonda Rosetta para llegar a su destino siete horas más tarde. Este nuevo hito en la exploración espacial tiene una importancia mucho mayor de la que pueda parecer a primera vista. Veamos los porqués.

Los cometas son objetos de diversa composición orbitando en torno al sol. Algunos se formaron por la colisión de otros cuerpos celestes, pero los más están ahí desde mucho antes. Estos se formaron cuando el Sol era una estrella joven y los planetas que hoy conocemos no existían o estaban todavía formándose. Son por tanto una ventana a cómo era nuestro sistema solar en sus primeros momentos y en ello reside gran parte del interés científico que suscitan. Desde el punto de vista de la ingeniería es un reto y llegar a conseguirlo se justifica por si sólo, ya que es mucho lo que se aprende y se investiga sólo para posar y controlar un laboratorio en miniatura en una roca a 510 millones de kilómetros de distancia mientras orbita en torno al Sol a una velocidad endiablada.

Estructuralmente un cometa es una amalgama de polvo, hielo y rocas que describen trayectorias en su mayoría elípticas y de gran excentricidad en torno al Sol. Esto hace que la mayor parte del tiempo sean bloques helados muy alejados del Sol, pero cuando se acercan a éste se calientan hasta que el agua pasa a ser gas y al escapar del cometa se forma la característica cola.

El cometa en el que la sonda Rosetta ha centrado su actividad es el 67P/Churyumov–Gerasimenko, descubierto en 1969. El 67P mide unos pocos kilómetros de largo y se estima que pesa cerca de diez mil millones de toneladas. La característica que más interesante lo hizo para esta misión es que tiene una orbita muy excéntrica y con un periodo de traslación bastante corto (6,44 años). Esto ha hecho posible observar su órbita completa varias veces antes y durante la duración de la misión Rosetta. Aunque lo más importante es que se le podía “abordar” mientras está alejado del Sol, por tanto frío y en relativa calma, pero en un tiempo corto pasará cerca del Sol y se podrá estudiar de primera mano qué ocurre exactamente. El 13 de agosto de 2015 estará en el punto más cercano al Sol de su órbita, aunque es altamente probable que Philae esté hecho añicos bastante antes.

Las cifras de la misión Rosetta son así mismo espectaculares. Comenzó en 1996 y su coste es de unos 1300 millones de euros. En un proyecto de la Agencia Espacial Europea (ESA) y para lograr sus objetivos se diseñaron dos módulos Rosetta y Philae, que fueron lanzados al espacio el 6 de agosto de 2004. Rosetta es el módulo principal, una sonda de órbita heliocéntrica que desde su lanzamiento ha estudiado otros dos cometas antes del 67P. Philae es un módulo de aterrizaje con un conjunto de instrumentos para el análisis de la composición del cometa así como de su estructura.

Hasta llegar al cometa de destino, Rosetta ha pasado varias veces cerca de la Tierra y de Marte para aumentar su velocidad ayudándose de la atracción gravitatoria de los planetas. En este tiempo ha pasado por periodos de actividad, mientras fotografiaba los cometas Steins y Lutecia, y por letargos de hasta 31 meses. Finalmente se despertó de nuevo en enero de este año para iniciar su aproximación al 67P, sobre el que Philae se acaba de posar (no muy allá según leo, porque parte de las medidas de anclaje al cometa no han funcionado correctamente) y ha comenzado a mandarnos datos, que tras viajar durante 28 minutos hasta la Tierra nos abren las puertas a comprender otro misterio más del universo.

Continúa el camino...
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