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Metales olímpicos

Medallas olímpicas de Atenas 2004

Eduardo Mirón López
@EduardoMironLpz

Desde la celebración de los primeros Juegos Olímpicos modernos se ha premiado a los vencedores con medallas, si bien no es hasta los juegos de 1904 en San Luis que se entregan por primera vez los conocidos oro, plata y bronce. Las medallas olímpicas siguen algunos estándares establecidos por el COI en cuanto a tamaño y composición. En este artículo conoceremos un poco más de las medallas y los metales de los que toman sus nombres.

La medalla de bronce tiene una composición aproximada de 97% cobre, 2.5% zinc y 0.5% de estaño. A diferencia de las otras dos medallas, hace referencia a una aleación. El bronce está  formado por la unión de cobre y estaño. Es decir, la medalla no es realmente bronce, si no latón (aleación de cobre y zinc), pero fuera de un entorno técnico es común llamar bronce a las aleaciones de cobre, zinc y estaño. 

El bronce ha sido tan importante en la Historia de la humanidad, que una Edad lleva su nombre. Es una aleación dura y resistente a la corrosión, pero no difícil de trabajar. Actualmente su uso tecnológico es fundamental para fabricar herramientas, especialmente para trabajar en atmósferas explosivas, ya que no genera chispas al golpear otro material duro. Más conocido es por su aplicación en escultura y su característica pátina verdosa. La pátina es el óxido que se forma en la superficie, algo que no contradice que sea resistente a la corrosión. Un metal es resistente a la corrosión cuando el óxido que se forma en su exterior es mecánicamente estable, formado una capa que protege al material en el interior.

Lámina de bronce íbera del siglo I a. C. 

La medalla de plata está compuesta en un 92.5% de plata, siendo el resto cobre. Se alea con cobre es porque la plata pura es demasiado maleable, es decir se deforma con gran facilidad. En las primeras olimpiadas modernas, la medalla que se entregaba al ganador era de plata. El segundo clasificado recibía la de bronce y no había medalla para el tercero.

Plata en estado natural

La plata es un metal noble, lo que significa que se encuentra en la naturaleza en estado puro y no como un óxido. Son conocidos por todos los usos de la plata como moneda y en la orfebrería, pero además tiene otras muchas propiedades que hacen de la plata un metal especialmente interesante. La plata se usa como catalizador en las reacciones mediante las que se producen algunos tipos de plásticos, forma parte del papel fotográfico, de instrumentos musicales de alta calidad y tiene interesantes aplicaciones en la industria óptica. Pero las propiedades más importantes de este metal son su conductividad eléctrica y térmica. La plata es el mejor conductor y sólo la diferencia de precio hace que se utilice el cobre en su lugar en la mayoría de los casos, aún así se emplea en radiofrecuencia por sus propiedades superiores.

La medalla de oro es principalmente de plata. De hecho, tiene un 92.5% de plata, un 6.16% de cobre y sólo un 1.34% de oro. Debe llevar un mínimo de seis gramos de oro, eso sí. La medalla de oro premia al ganador de una prueba olímpica desde 1904. El oro es también un metal noble, de gran conductividad térmica y eléctrica y el más maleable de todos los metales. Tanto es así que en estado puro puede deshacerse con los dedos. Por ello aparece aleado con otros metales. Las propiedades del oro son asombrosas. De un gramo de oro se puede hacer una lámina de un metro cuadrado, de hecho puede hacer tan fina que llega a ser transparente. También es uno de los metales más densos (un 70% más que el plomo).

El oro es ampliamente utilizado en la industria. Ya que es altamente resistente a la corrosión y es el tercer mejor conductor eléctrico y térmico, es común usarlo recubriendo los contactos de los conectores y para cableados de microchips. Este metal refleja la luz en el espectro infrarrojo, por lo que se utiliza en la industria aeroespacial para tareas de aislamiento térmico. También es utilizado en la medicina para localizar y tratar ciertos tipos de cáncer. Pero las aplicación por excelencia del oro es la orfebrería. Dependiendo con qué otros metales se combina y en qué proporción, la aleación resultante tiene propiedades distintas, siendo muy valorados sus cambios de color y brillo.

Diagrama ternario con los colores de las aleaciones entre cobre, oro y plata

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