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Albert Einstein

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Eduardo Mirón López
@EduardoMironLpz


Albert Einstein es sin duda el científico más carismático del siglo XX y su legado clave. Personalmente se me hace difícil nombrarlo el científico más influyente del siglo pasado porque hay muchas figuras de renombre, pero sin duda se le puede calificar como el más mediático. Parte de su obra es enseñada en la educación básica y alguno de los conceptos que se derivan de sus estudios han pasado a formar parte de los conocimientos básicos en nuestra sociedad. Entrar en profundidad en su obra es imposible en la extensión de un artículo, pero sí entender a la persona que tan larga sombra proyecta sobre nosotros.

Albert_Einstein_violinAlbert Einstein nació en Ulm en 1879. Al año siguiente se mudó con su familia a Munich, donde su padre, que era ingeniero eléctrico y hombre de negocios, fundó una empresa dedicada a la fabricación de equipos eléctricos de corriente continua. Los lectores asiduos a la ciencia de Hombre en Camino que se hayan leído el artículo sobre la Guerra de las Corrientes ya imaginarán que la empresa se fue a pique, por lo que en 1894 la familia volvió a mudarse, estableciéndose definitivamente en Pavía. Albert se reunió con ellos a finales de ese año, pues permaneció en Munich terminando sus estudios primarios. En 1895 intentó acceder a la Politécnica de Zurich, pero suspendió la parte general del examen de acceso. Dadas sus excepcionales notas en matemáticas y física, el propio director de la institución le recomendó una escuela donde poder cursar estudios secundarios y prepararse mejor de la parte general. Ya con 17 años obtuvo su certificado de estudios secundarios y pasó los exámenes de acceso a la Politécnica de Zurich.

Fue estudiando en Zurich donde Albert conoció a la que sería su primera esposa: Mileva Maric. Ella cursaba los mismos estudios, aunque no con resultados tan brillantes como los de Einstein. Probablemente una de las mayores controversias sobre el trabajo de Einstein tiene que ver con su primera mujer. Algunos científicos aseguraron que Mileva fue una importante colaboradora en la teoría de la relatividad, hasta el punto de afirmar que era más suya que de Einstein. Lo cierto es que hay muchas pruebas en contra, no siendo la menor que no haya otras grandes teorías en las que participara Mileva y sí muchas que sabemos a ciencia cierta que eran de Albert. Aun con todo hay un hecho irrefutable que invita a la duda: sin más explicación o porqué, Einstein se comprometió en los documentos del divorcio a darle a Mileva la totalidad del premio económico de un hipotético premio Nobel si lo ganaba.

El matrimonio con Maric no fue nada feliz. Se casaron en 1903, tuvieron dos hijos y se separaron en 1914. Einstein se marchó a Berlín y Maric se quedó en Zurich con los niños. Finalmente se divorciaron en 1919. Ese mismo año Albert se casó con Elsa Löwenthal con la que mantenía una relación desde 1912.

einstein

Volviendo a la faceta profesional de Einstein, tras haberse graduado en 1900 no era capaz de encontrar trabajo como docente. Con la ayuda del padre de un amigo y colega consiguió en 1902 un puesto en la oficina de patentes de Berna. A pesar de lo poco estimulante que pueda parecer el trabajo, los temas de los proyectos de  patentes que evaluaba unido a las discusiones sobre física y matemáticas con sus amigos en Zurich seguramente que llevaron a Einstein a los problemas por cuya resolución se haría famoso.

1905 es el año clave cuando se habla de Einstein. Ese año se doctora en física y además publica cuatro documentos claves sobre el movimiento browniano, la equivalencia de masa y energía, la teoría de la relatividad especial y el efecto fotoeléctrico. Aunque todos merecen que se hable de ellos largo y tendido, aquí quiero destacar uno que es tremendamente importante y que pasa desapercibido para los profanos: el efecto fotoeléctrico. En 1900 lord Kelvin pronunció un discurso en el que daba a entender que la física había llegado a desarrollarse  hasta el punto de poder explicarlo casi todo, sólo quedando para los físicos del futuro la explicación de dos pequeños fenómenos de poca importancia relacionados con la luz. Planck tuvo la idea de que si la luz se consideraba como una partícula podía explicarse uno de los fenómenos, pero en aquel momento se consideraba que eso no era nada más que un truco para poder sustentar matemáticamente sus ideas. Cuando Einstein pudo explicar partiendo de ese mismo turco el efecto fotoeléctrico, la comunidad científica se dio cuenta de que la física del siglo XIX tenía unas severas limitaciones. Desde entonces existe lo que llamamos física cuántica, a la física de Kelvin la denominamos “clásica” y nuestro mundo ha cambiado por completo debido a todo ello.

Tras el terremoto que supusieron los trabajos publicados en 1905, la fama ya no se apartaría de Einstein. En 1908 fue contratado como profesor de la universidad de Berna, pero en 1911 se trasladó a la universidad de Praga, en 1912 a la de Zurich y en 1914 a la de Berlín. En cada traslado aumentaban los honores que se le concedían. Los trabajos sobre la relatividad general que publicó en 1911 predecían que durante un eclipse solar podría apreciarse como la masa del sol deforma los rayos de luz que nos llegan de otra estrella. Cuando en 1919 Arthur Eddington observó este fenómeno el mundo entero se rindió ante Einstein y proclamó que había desacreditado la física newtoniana. Semejante titular es un tanto sensacionalista. Hoy sabemos que la física clásica es válida siempre que analicemos fenómenos dentro de ciertos límites y son muchos los problemas que así se resuelven. De cualquier manera el impacto en la opinión pública fue inmenso.

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Desde entonces hay que entender que Einstein no sólo era un gran científico, era una estrella del rock. O al menos tenía una influencia equivalente. Sus fans llegaban a asaltar el hotel en el que estaba para verlo y escucharlo. Albert era una persona excéntrica y al rodearse de figuras también mediáticas todo se volvía de dominio público y su leyenda crecía. Charlie Chaplin, que era uno de sus amigos, contaba anécdotas que Elsa le había contado a él sobre Einstein. Así por ejemplo sabemos que Albert pasó de estar distraído durante un desayuno, a entretenerse tocando el piano y por último encerrarse en su estudio durante dos semanas en las que no tuvo contacto con ninguna otra persona. Cuando emergió de nuevo llevaba la teoría de la relatividad general en un par de papeles.

Los siguientes años de la vida de Albert Einstein son más conocidos por el público en general. Debido a ser judío, debió huir del régimen nazi alemán, afincándose finalmente en los Estados Unidos en 1933. Su segunda esposa falleció allí en 1936. Durante aquellos años usó su influencia para salvar del genocidio a cuantos científicos judíos alemanes pudo. Einstein era un pacifista y él mismo reconoció que sólo se arrepentía de haber escrito una carta alertando del peligro de las armas atómicas por entonces en desarrollo. Esto determinó a Roosevelt a decidir que los EE. UU. Serían los primeros en disponer de ellas. Einstein siempre lamentó que su influencia ayudara a crear semejantes armas, pero lo justificó por haber evitado que los nazis las tuvieran primero.

El legado de Einstein es inmenso y este artículo se ha vuelto especialmente extenso, pero sólo hemos paseado por la superficie de esta figura. Sus contribuciones son clave en la física y las matemáticas del siglo XX, pero también en la política y la sociedad. Cuando falleció en 1955 el físico nuclear Robert Oppenheimer escribió: “Siempre hubo en el una maravillosa pureza, a la vez infantil y profundamente tenaz”. Bendita pureza de mente que le permitió ver lo que nadie había visto antes.

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